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Valery Gergiev to Munich: ‘Please can we keep talking?’

May 20, 2014 by norman lebrecht

10 comments.


The incoming Munich Philharmonic conductor has published an appeal to the city, in English and German, asking for tolerance and understanding between Russians and the West. The appeal is a stream-of-consciousness ramble, recognisably in Valery’s voice.

Key points:

-  I cannot ignore the fact that parts of Russian society live according to fundamental principles that are different from those of Western societies.

I respect the principles of life that are extremely important to the people of Russia. These include upholding taboos that have not applied in Western countries for many years.

- Circumstances of Realpolitik can suddenly infiltrate the common ground of our cultural work and cause harsh and jarring discord.

- It is particularly crucial at times like these to still have the courage to listen to the other side and to exchange opinions.

 

The full letter in both languages is published first here on Slippedisc.com.

gergiev-prof

Dear subscribers and friends of the Munich Philharmonic,

The events in and around the Ukraine have been dominating the headlines over the last

few weeks, causing new rifts between East and West that are distressing to all of us. I,

personally, have also become the subject of accusations and controversial disputes. I

would like to take this opportunity to make a personal statement.

I am immensely proud of the fact that I have been appointed by the city of Munich to

head the Munich Philharmonic as Music Director in the 2015/16 season. Yet this

appointment means much more to me. In my opinion it is based on trust and on the

belief that, together, we can and must succeed in upholding this city’s unique musical

culture and to guide it into the future. I am fully aware of the magnitude of this task and

the responsibility associated with it and my future orchestra. Therefore, I shall do my

very best to ensure that our concerts are filled with unforgettable moments.

I am a musician and conductor. However, I am also a Russian citizen with close

connections to my native country. For nearly a quarter century I have been in charge of

the Mariinsky Theatre in St. Petersburg, one of the world’s most prestigious theatres,

home to the the Mariinsky Opera, Ballet and Orchestra. My range of musical activities

is not limited to this one post. I have been conducting music in the most important cities

around the world for many years and work together with many orchestras and musical

colleagues. Music is both my profession and my passion and I have devoted myself to it,

heart and soul, from a very early age. I also assumed responsibilities to ensure that the

cultural and musical tradition of St. Petersburg continues to blossom.

Future political developements could give rise to problems along the lines of what we

are currently experience since some people might interpret my involvement given my

nationality. In some countries I am seen as a representative of a “different” society,

which does not stand for the values and principles of Western life, or does not advocate

for them strongly enough. But is this accurate? After all, our Russian musical culture

was Europeanised by Mikhail Glinka and is influenced and shaped, in particular, by the

German musical culture. Many people in my native Russia are very well aware of this.

Yet, on the other hand, I cannot ignore the fact that parts of Russian society live

according to fundamental principles that are different from those of Western societies.

For example, many elements of Russian culture are based on the Russian Orthodox

religion and the traditions associated with it which still plays a fundamental role in

people’s lifestyles. It is important to recognize that this tradition has helped the Russian

population to survive such difficult eras in the twentieth century.

I respect my people and their traditions. I also respect the principles of life that are

extremely important to the people of Russia. These include upholding taboos that have

not applied in Western countries for many years, but where many attempts and much

time was needed to abolish them. With respect to my personal stance, there is no one in

my ensemble and team who could accuse me of anything. One of my most important

principles is respect for others and their personal lives.

Of course, I am aware that my work, my initiative and my commitment – to the extent

that music has an influence on everyday life – demand a high degree of responsibility

towards my fellow citizens and at times these functions can be construed in a political

nature. Nevertheless, I aim a continuous believer in music’s power to reinforce societies

and their great traditions. That is why it is very important to me to help promote and

invigorate educational music programmes.

I know that many colleagues throughout the world support me in my efforts. Yet this

can and must not hide the fact that circumstances of Realpolitik can suddenly infiltrate

the common ground of our cultural work and cause harsh and jarring discord. In my

opinion, it is particularly crucial at times like these to still have the courage to listen to

the other side and to exchange opinions. Moreover, we should not lose respect for each

other and never allow for communication to breakdown. We should always be able to

exchange thoughts and ideas.

It might sound banal, which does not make it wrong, in fact, quite the opposite is true in

my experience: Music is the best bridge-builder!

I look forward to welcoming you to many concerts, perhaps as early as July as the

Munich Philharmonic and Marinsky Orchestra complete their Strawinsky Cycle

Yours sincerely,

Valery Gergiev

 

Sehr geehrte Abonnentinnen und Abonnenten,

liebe Freunde der Münchner Philharmoniker,

die Ereignisse in und rund um die Ukraine beherrschen in diesen Wochen die Schlagzeilen und

erneut werden Gräben zwischen Ost und West aufgerissen, die uns alle bestürzen. Auch meine

Person wurde dabei zum Gegenstand von Vorwürfen und kontroversen Auseinandersetzungen.

Deshalb möchte ich mich heute mit einer persönlichen Stellungnahme in Form dieses Briefes

an Sie wenden.

Dass ich von der Stadt München berufen worden bin, ab der Saison 2015/16 die Münchner

Philharmoniker als Chefdirigent zu leiten, erfüllt mich mit größtem Stolz. Doch bedeutet diese

Berufung für mich noch mehr. Sie beruht nämlich in meinen Augen auf Vertrauen und auf der

Zuversicht, dass es gemeinsam gelingen kann, dieser Stadt ihre einzigartige Musikkultur zu

erhalten und diese auch der Zukunft zu öffnen. Der Größe und Verantwortung, die in dieser

Aufgabe liegt, bin ich mir durchaus bewusst. Mein künftiges Orchester und ich werden alles

tun, Ihnen mit unseren Konzerten unvergessliche Erlebnisse zu schenken.

Ich bin Musiker und Dirigent. Ich bin aber auch Russe und meinem Heimatland eng verbunden.

Seit nahezu einem Vierteljahrhundert leite ich die Geschicke eines der angesehensten

Opernhäuser der Welt, die Mariinsky-Oper in St. Petersburg. Mein musikalisches Tätigkeitsfeld

ist darauf nicht begrenzt. Ich dirigiere seit Jahren in den bedeutendsten Musikmetropolen der

Welt und musiziere mit vielen Orchestern und Musikerkollegen zusammen. Mein Metier und

meine Leidenschaft ist die Musik, und ihr habe ich mich von früh an mit ganzer Seele

verschrieben. Ich habe dabei aber auch Verantwortung übernommen, um die kulturelle,

musikalische Tradition von St. Petersburg am Blühen zu erhalten.

Daraus können im Falle politischer Entwicklungen Probleme entstehen, wie wir sie jetzt haben,

und in die mich einige verwickelt sehen. Ich gelte in manchen Ländern als Vertreter einer

„anderen“ Gesellschaft, die nicht entschieden genug für die Werte und Lebensgrundsätze des

Westens stehe und dafür einträte. Doch ist das richtig? – Gerade unsere russische musikalische

Kultur ist seit Michail Glinka europäisch und da vor allem von der deutschen Musikkultur

beeinflusst und geprägt. Das ist vielen Menschen in meiner Heimat Russland sehr bewusst.

Doch ich kann andererseits auch nicht außer Acht lassen, dass die russische Gesellschaft

teilweise nach anderen fundamentalen Prinzipien lebt, als das in den westlichen Gesellschaften

der Fall ist. So spielt die kulturelle – tief in der orthodoxen Religion verwurzelte – Orientierung

für die russischen Menschen eine nach wie vor elementare Rolle in der Lebensführung, was im

übrigen auch geholfen hat, dass die Menschen in Russland schwierige Situationen im

20. Jahrhundert überleben konnten.

Ich achte mein Volk und seine Traditionen. Ich achte und respektiere auch das, was als

Lebensmaxime in Russland den Menschen von hohem Wert ist. Dazu gehört auch das

Festhalten an Tabus, die in den westlichen Ländern seit einigen Jahren nicht mehr gelten, aber

zu deren Aufhebung es viele Anläufe und viel Zeit brauchte. Was meine persönliche Haltung

angeht, so wird es niemanden geben in meinem Ensemble und Team, der mir etwas vorwerfen

könnte. Der Respekt dem anderen und seinen Belangen gegenüber ist für mich ein oberstes

Prinzip.

Ich weiß natürlich, dass meine Arbeit, meine Initiativen und mein Engagement, wo sie auf die

Prägung von Lebenswirklichkeit mit Musik hinauslaufen, ein hohes Maß an Verantwortung

gegenüber meinen Mitmenschen fordern und deshalb immer auch politisch sind. Aber ich

bleibe bei der Musik, weil ich an deren gesellschaftsbildende Kraft und an den hohen Wert

ihrer Tradition glaube. Deshalb liegt mir auch so viel an der Förderung und Vitalisierung von

musikalischen Erziehungs- und Bildungsprogrammen.

In diesen Bemühungen weiß ich mich mit vielen Kollegen in der ganzen Welt verbunden. Doch

das kann und soll nicht darüber hinwegtäuschen, dass realpolitische Probleme plötzlich in die

Gemeinsamkeit unserer kulturellen Arbeit harte und schrille Dissonanzen hineinschicken. Doch

gerade dann ist aus meiner Sicht entscheidend, dass wir den Mut behalten, der jeweils anderen

Seite zuzuhören und uns wechselseitig auszutauschen. Dass wir dabei nicht den Respekt

voreinander verlieren. Der Dialog darf nicht abreißen, niemals! Der Austausch der Gedanken

muss möglich bleiben.

Auch wenn es abgegriffen klingt, aber es ist deshalb nicht falsch, ganz im Gegenteil: Musik ist

der beste Brückenbauer!

Ich freue mich auf viele gemeinsame Konzerte mit Ihnen – vielleicht schon im Juli, wenn der

Strawinsky-Zyklus der Münchner Philharmoniker und des Mariinsky-Orchesters zu seinem

Abschluss gelangt.

Sehr herzlich,

Ihr

Valery Gergiev


Comments (10)

  1. anonymus says:


    Isn’t it the same situation with parts of the US-American society, who live “according to fundamental principles that are different from those of Western societies.”?

    These cultural differences are not the problem. Cultural differences have never stopped the US to collaborate with certain countries (e.g. Saudi Arabia or Pakistan) as long as it served the US strategic interest.
    The problem is, that there is no intention to integrate Russia into the Western world, despite many years of Russian attempts at cooperation. The US strategy is control over Eurasia and keeping Russia down and out. The way reality unfolds is just the circumstantial consequence, including the current destabilization of Ukraine.

    1. m2n2k says:

      Most Russians have absolutely no desire to be integrated into the Western world.

  2. Max Grimm says:

    Some people have mastered the art of speaking/writing at length in an intelligent manner without really saying anything. Mr. Gergiev’s letter is an outstanding example of such abilities. The letter’s shortcomings aside, I think it would have been better directed at some of the more extreme-minded individuals in his home country rather than the subscribers and friends of the Munich Philharmonic.

    1. anonymus says:

      Did people in Munich expect Lorin Maazel or James Levine to address the more extreme-minded individuals in their home countries, when those were killing thousands of innocent women and children in Iraq and committed massive war crimes? Or do we have double standards? I guess we do, I wonder why…

      1. John says:

        I don’t remember Maazel or Levine overtly toadying up to George Bush or Bill Clinton the way that Gergiev has done so regularly with Vladimir Putin. That makes it quite different for me. And it’s fine to uphold “cultural taboos”, but to the extent that not to Orthodox belief gives tacet license to some in Russian society to persecute, beat up on, jail and even kill LGBT people, that makes Gergiev’s situation much different than Levine, Maazel, or perhaps even Beecham (who performed in Nazi Germany), and even Furtwangler and Strauss. Though he has never become quite the artist I hoped he would become, I nonetheless respect his artistry. If he showed up in my town to perform, I would definitely give him a pass.

      2. m2n2k says:

        Remind us please when Maazel and Levine were signing letters in support of their governments’ policies.

      3. Mikhail Shmidt says:

        I don’t recall Levine or Maazel signing a public letter in support of war in Iraq… What double standard are you talking about?

      4. Munich-born-and-raised says:

        Bravo!
        Very well said!

        1. m2n2k says:

          Yes it was, particularly by Max Grimm on May 20 and John on May 21.

  3. harold braun says:

    Well said!And now let him do his job,making great music!!!


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